Movie

 

1914. Terwijl Jean Mordant in Buenos Aires de wereldtitel worstelen behaalt, wordt zijn dochter Mimi in Oostende verkracht door Duitse soldaten. Jean zweert dat hij het onrecht zal wreken. Met zijn trainer Victor en neefje Guido neemt hij dienst bij het prestigieuze ACM-korps (“Autos-Canons-Mitrailleuses”). Omdat de zwaar gebouwde pantserwagens in de Vlaamse modder wegzakken, worden ze echter overgeplaatst naar het oostfront. Zeer tegen de zin van Jean, die bericht krijgt dat zijn Mimi zwanger is,  begint een dramatische odyssee rond de wereld. 

In Rusland ondermijnen verveling en wodka het moreel van de troepen. De pantserwagen wordt ‘Cafard’ gedoopt; onvernietigbaar als een kakkerlak, maar ook symbool van heimwee en melancholie. Enig lichtpunt voor Jean is Jelena, een Russische verpleegster. Maar ook zij kan niet verhinderen dat hij een moreel dieptepunt bereikt. Na een desastreus afgelopen militaire actie neemt hij wraak en schiet een Duitser lafhartig in de rug. 

De wraak is bitter. Het romantische 19de-eeuwse wereldbeeld van Jean stort in. Wanneer in oktober 1917 de Russische revolutie losbarst, wordt er gemoord, geplunderd en verkracht. Geconfronteerd met zoveel onrecht raakt de jonge Guido in de ban van het communisme. Op zijn aanstoken sluit het ACM een akkoord met de Bolsjewieken en worden de pantsers geruild voor een trein naar het Oosten. 

In de wilde natuur van Siberië, Mongolië en China komt Jean terug in het reine met zichzelf. Victor wordt aangevallen door een beer. Aangekomen in Vladivostok wordt zijn arm geamputeerd. Fysiek een wrak en verteerd door wroeging pleegt Victor zelfmoord. 

Eenmaal in de Verenigde Staten, wachten de Brave Little Belgians een heuse triomftocht. Maar vier jaren van ontbering en ellende hebben diepe sporen nagelaten. Jean is vervreemd van zijn communistische neef. Eindelijk nieuws van Mimi: ze is gestorven aan de Spaanse Griep.

De verleiding om een  nieuw leven op te bouwen met Jelena is groot, maar Jean's keuze is gemaakt: hij keert terug naar de oude wereld om er eindelijk zijn kleinzoon in de armen te sluiten, kind van zijn initiële schaamte.    

Een nieuwe mens in een nieuw tijdperk.