True story

Herfst 1914. De IJzervlakte staat blank, soldaten in de loopgraven. Vierhonderd jonge Belgen komen samen in Parijs. Een elitegroep. Ze gaan aan de slag met pantserauto’s en worden het ACM, les Autos-Canons-Mitrailleuses. Enkele maanden later merkt een Russische kapitein hen op aan de Frans-Belgische grens: hij onderhandelt met koning Albert, en die schenkt het korps van de pantserauto’s aan de Russische tsaar.

Najaar 1915. Een woelige zeereis, storm en honger en muiterij. De vierhonderd Belgen zijn met hun pantserauto’s in Sint-Petersburg. Ze lijden kou, paraderen voor de tsaar, hun commandant verdwaalt en verdwijnt.

Voorjaar 1916. Leven onder Joden en Russen in Oekraïne, de Belgen bereiden zich voor op de strijd. Zomer 1916. Het Russisch offensief barst los, Oostenrijkers wijken, Belgen sneuvelen.

Herfst en winter 1916. Belgische pantserauto’s in de Karpaten, de Duitsers slaan terug, de helden zijn moe. Vierhonderd Belgen overwinteren in grensland achter het front. Het is grijs, het vriest, het is Galicië in de sneeuw.

Het jaar 1917. Revolutie in Rusland, de tsaar wordt afgezet. Vierhonderd Belgen blijven vechten, vele duizenden Russische soldaten willen naar huis. Het laatste Russische offensief, met Belgen in de spits van de aanval. Een bloedig debacle, een dramatische aftocht.

Oktober 1917. De bolsjewieken van Lenin en Trotski grijpen de macht in Sint-Petersburg en Moskou. Vierhonderd Belgen zitten klem in Kiev. Er wordt gevochten, het is burgeroorlog, de Belgen verliezen hun pantserauto’s.

Het is 1918. Vierhonderd Belgen bemachtigen een trein, ze sporen dwars door Siberië, ze houden de Roden op afstand, ze bereiken China. Rust in Mantsjoerije, Japanse geisha’s, Belgische tijgerjagers. De grote apotheose na de overtocht over de Stille Oceaan. Vierhonderd Belgen defileren als King Albert’s Heroes door Amerika, van San Francisco tot New York. De rest is thuiskomen en omkijken in verwondering. Samen met de schrijver Marcel Thiry, de worstelkampioen Constant le Marin, de communist Julien Lahaut, en vele anderen. De gesneuvelden, de deserteurs, de dronkaards, de zwanzers, de gehuwden. Kleine helden in tijden van oorlog, revolutie en ondergang.

King Albert’s Heroes - het wereldwijde ACM-avontuur met alle verhalen en 200 originele foto’s. Meer info: http://www.houtekiet.be/boeken/p/detail/king-alberts-heroes